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Seychelles19 March 2002

The life of the independent newspaper Regar threatened

Update :

Reporters Without Borders (Reporters sans frontières - RSF) learns that a libel suit against the country’s only independent newspaper, Regar, by Vice-President James Michel has not in fact been settled. Contrary to what RSF said on 14 March 2002, the paper was not ordered to pay 500,000 euros damages. "This does not allay the fears of RSF at all however because we believe the authorities are trying to silence one of the few independent voices in the Seychelles," said RSF secretary-general Robert Ménard. "There is every reason to take seriously the threat to Regar".

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Press release on 14 March 2002 :

In a letter addressed to the president, France Albert René, Reporters Without Borders (Reporters sans frontières - RSF) protested against the harassment of the only independent newspaper in the country. "Tourists visiting the Seychelles must know that the ’world’s most beautiful beach’ hides one of the Indian Ocean’s most repressive regimes for press freedom," said Robert Ménard, secretary general of RSF. "The only newspaper that refuses to submit to institutionalized censorship has been sentenced to pay damages of three million euros to the President and his entourage. For a newspaper publishing only 3,000 copies, this is a death warrant," added Mr. Ménard. RSF called for an annulment of this sentence, which is bankrupting the newspaper.

According to information obtained by RSF, the private weekly Regar was found guilty of "libel" in February 2002 and sentenced to pay vice president James Michel 500,000 euros in damages. The newspaper had published, in November 2001, an article about the purchase, by the vice president, at a very low price, of a luxurious home built at Sans Souci (Mahé Island) with government funds. This conviction, the latest of many, raises the total amount of damages the newspaper has to pay for "libel", or disrespect of the President and other high officials, to three million euros.

According to the third Constitution of the Seychelles, press freedom is guaranteed, but is limited "to protect the reputation, rights and liberties of people’s privacy" and this in the "interest of the defense, public security, public morality and health."

In addition, the state has a de facto monopoly on all the country’s audiovisual media. The only television channel is public, and license fees for radio stations are so high that it is almost impossible to create a private station. In September 1998, members of parliament of the ruling party, the Seychelles People’s Progressive Front (SPPF), opposed a bill proposed by the opposition calling for a reduction in these fees.

Response from the Seychelles authorities:

| image 485 x 87 (GIF) | | Monsieur le Secrétaire Général,

C’est avec étonnement que le Président de la République des Seychelles, Monsieur France Albert René, a pris connaissance de votre lettre en date du 14 mars concernant une affaire de justice qui oppose l’hebdomadaire REGAR au Vice-Président de la République, Monsieur James Michel. Votre lettre fait mention, sans doute par mégarde, d’un jugement au titre de dommages et intérêts.

Evidemment votre organisme a été mal renseigné parce que non seulement le jugement n’a pas encore été rendu mais cette affaire n’a même pas encore été plaidée. Naturellement le Président de la République, ne se permettrait pas de se prononcer sur une affaire judiciaire en cours. De tout façon, l’Agence REUTERS a déjà diffusé vitre article, malheureusement sans vérifier son contenu. Ceci comme vous pouvez imaginer nous cause un préjudice grave. La mention du tourisme dans votre article nuit sans aucun doute à cette industrie qui jusque-là a bien résisté au contexte mondial très fragilisé.

Votre article donc ne pouvait pas tomber plus mal.

Nous avons, aux Seychelles, une très grande estime envers votre organisme et sa noble mission mais nous estimons aussi qu’une presse libre est d’abord et avant tout une presse équitable et juste.

Enfin, nous vous signalons qu’il est inexact d’affirmer que REGAR est le seul organe de presse indépendant aux Seychelles et nous vous invitons à vérifier cela par vous-même. Dans ce domaine nos portes sont ouvertes et nous vous assurons d’une co-opération sans faille.

Usant du droit de réponse qu’appelle cette situation, je vous prie de bien vouloir diffuser au plus tôt possible l’intégralité de cette réponse.

Je vous indique également, compte tenu de la gravité des assertions contenues dans votre lettre, et qui ont déjà fait l’objet d’une diffusion, que la Présidence de la République des Seychelles se réserve la possibilité de faire valoir ses droits et ses intérêts en la matière.

Veuillez agréer, Monsieur le Secrétaire Général, l’expression de mes salutations distinguées. | | image 200 x 89 (GIF) |

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